Drones in de Logistiek: hoe ver staan we écht?

Eind 2016 leverde Amazon na vele jaren onderzoek voor de eerste keer een pakketje per drone. Een onbemande, gps-gestuurde drone bezorgde op 13 minuten een pakketje met daarin popcorn en een mediaspeler aan een klant die op een afgelegen plek in Engeland woonde.

Mogen we dan binnenkort ook in ons land dergelijke vliegende pakketjesbezorgers verwachten? Volgens een onderzoek van het VIL kan dat nog wel even duren.

Pakketbezorging met drones: technologie, wet en de publieke opinie

De meest tot de verbeelding sprekende toepassing van drones in de logistiek is die van geautomatiseerde pakjesbezorger. De voordelen ervan zijn snel te bedenken: geen nood aan chauffeurs, milieuvriendelijker, geen fileproblemen en de mogelijkheid om te leveren op het terras van een appartement of moeilijk bereikbare plekken.

Bovendien is het vrij eenvoudig om een drone te besturen, zolang er pilootbegeleiding is én deze piloot zich binnen de ‘line of sight’ bevindt. Willen we een drone echt autonoom zijn werk laten doen zoals bij Amazon, dan wordt het een heel ander verhaal. De technologie om hindernissen zoals electriciteitspalen of bomen te ontwijken bestaat, maar is nog niet geavanceerd genoeg om pakjes op grote schaal te laten leveren door drones.

Bovendien moet ook de wetgeving in België en de omringende landen soepeler worden. Momenteel werden er zowel voor België als Nederland ‘no-fly’ zones aangeduid waar drones niet mogen vliegen, bijvoorbeeld in de buurt van militaire domeinen of luchthavens. Deze zones zijn echter zo uitgestrekt en voornamelijk gelokaliseerd rond onze grootsteden (Antwerpen, Brussel, Amsterdam, …); dat de investering in drones voor retailbedrijven op dit moment niet interessant is.

Ondanks die wetgeving wordt er geschat dat tegen 2050 zo’n 400.000 drones zullen rondvliegen in de Europese Unie. Maar naast de technologie en de wetgeving moet er ook rekening gehouden worden met de publieke opinie. De vraag is of mensen er klaar voor zijn om tientallen drones boven hun huis te zien rondvliegen, al dan niet met ingebouwde camera’s?

Hoe kunnen drones dan wel in de logistiek worden ingezet?

Het VIL deed in samenwerking met de KUL een gespecialiseerd project rond drones in de logistiek. Samen met 11 bedrijven, waaronder WDP, onderzochten zij hoe drones een praktische rol kunnen spelen in de logistieke sector.

Inventarisatie met de hulp van drones

Eerst en vooral kunnen drones gebruikt worden voor inventarisatie op moeilijk bereikbare buitenlocaties. Aan de Haven van Antwerpen ligt zo’n 175 kubieke meter staal van het bedrijf NHS verspreid over 3 kilometer kade. Vroeger werd bij het ontladen schriftelijk bijgehouden welke stalen balken waar werden gelegd. In samenwerking met het VIL startte NHS een business case op om te kijken of drones praktisch kunnen worden ingezet bij het inventariseren van al dat staal.

Daarnaast lopen er ook heel wat onderzoeksprojecten rond inventarisatie met drones op binnenlocaties. Ten opzichte van het standaard proces waarbij magazijnmedewerkers met reachtrucks op hoogte de voorraad moeten controleren, zou er met drones in de toekomst veel sneller en efficiënter gewerkt kunnen worden. Het inventarisatieproces kan dan bijvoorbeeld ’s nachts zonder menselijke tussenkomst worden uitgevoerd zodat er geen downtime is in het magazijn. Bovendien kunnen er ook allerlei extra applicaties aan een drone worden toegevoegd zoals een barcode of RFID scanner, een (thermische) camera, sniffer voor gasdetectie, infrarood voor dag- en nachtgebruik, multispectrale camera om plantgezondheid te detecteren, enz.

Net zoals bij pakjesbezorging is de technologie echter nog niet klaar om drones autonoom te laten rondvliegen in een magazijn. Zo werken de gps signalen niet goed binnen in een magazijn en zorgt de turbulentie tussen de rekken voor moeilijkheden. Bovendien kan de batterij van een drone vaak niet lang genoeg mee om een hele gang te controleren.

Maar wat is dan een realistische inventarisatietoepassing met drones voor logistieke dienstverleners vandaag de dag? Logistieke dienstverlener H. Essers onderzoekt het gebruik van drones als soort van ‘video capturing tool’. Zo vliegt een drone autonoom langs de rekken in het magazijn en capteert het alle beelden. Ofwel wordt de voorraad live gecontroleerd, ofwel op basis van de opgenomen beelden (post-processing).

Een drone als beveiligingsassistent

Een tweede concrete toepassing is het gebruik van drones voor het surveilleren van industrieterreinen of buitenopslagplaatsen. Bij het bedrijf ICO staan er bijvoorbeeld 2 miljoen wagens geparkeerd op hun site. Nu wordt er gewerkt met vaste camera’s en bewakers die enkel ter plaatse gaan indien er een incidentmelding binnenkomt. Door te werken met drones kan er op korte tijd veel meer en beter worden gecontroleerd.

Door een warmtesensorcamera te installeren op de drone worden inbrekers sneller waargenomen. In de toekomst zou dit ook nog kunnen worden uitgebreid met face recognition om personen te identificeren. Bovendien is het werken met drones ook veiliger omdat het bewakingspersoneel niet meer in gevaar komt bij contact met inbrekers.

Video: Amazon Testing Drone Delivery System